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27 April 2020

在英国,新冠疫情会如何影响我的商业合同

原文链接:https://www.hcrlaw.com/blog/how-will-the-covid-19-pandemic-affect-my-commercial-contracts/

作者:Adam Finch,合伙人,争议解决

中文联系人:Connie Lu,实习律师,国际业务部

 

作为企业主,你可能已经开始采取行动来应对新冠疫情的影响,以备在形势继续恶化时可以尽可能地来保护自己的企业、员工和客户。如果你有可能因为受疫情影响而无法按期履行合同义务,或者与你签合同的另一方通知说他们因受疫情影响而无法如期交付,那么此时你就需要仔细地看看合同以了解你现在应该怎么应对。

如果你有一个已签署并且正在履行中的商业合同,那么你应该关注哪些内容呢?

与新冠疫情相关的不可抗力条款

需要注意不可抗力条款

不可抗力在有些国家的法律体系里是有特殊规定的,无论该条款是否被写入合同都会对合同产生效力。然而,英国法律不是这样。在英国法律下,无论是法条还是案例都没有对不可抗力进行定义,这意味着不可抗力并不会自动应用到合同上,换句话说,除非将不可抗力明确写进合同,否则合同不受不可抗力影响。

不可抗力在包含不可抗力的各个合同中又不一样。一般规定如果合同中含有不可抗力条款,那么就非常需要考虑以下内容:

  • 对不可抗力给出的定义是否包括“流行”、“疾病”或其他类似表达(如果没有,那么除非定义使用了能够“囊括“一切内容的措辞,否则该条款就不会在当前情况下产生效力);
  • 如果不可抗力事件发生了,你和合同另一方有什么责任和义务(比如:通知义务、降低损失等);并且
  • 不可抗力事件的具体影响是什么,特别是影响合同终止与否的规定。

还需要考虑该不可抗力条款何时生效。有些条款的撰写是非常广泛的,这种情况下指的就是如果不可抗力事件发生,就无法或需要延期履行合同义务。

我们认为,含有这种条款的合同不太有机会能履行不可抗力条款(但并不是说就不可能)。

还有一些不可抗力条款就写得更严格,他们使用了诸如“无法”或“不可能”履行合同的词语。在这种情况下,不可抗力条款只有在政府下令全面停工的情况下方可行使该不可抗力条款。

不管是哪种情况,必须明确是由于遭受到新冠疫情的影响从而无法履行/无法完全按合同规定来履行合同的。

如果无法依靠不可抗力条款,我还有什么别的办法吗?

如果不可抗力条款无法帮助你,那么可以考虑“合同受挫”。《1943法律改革(受挫合同)》适用于以下情况:

  • 合同受英国法律管辖;
  • 受影响一方无法继续履行合同,或者说合同“受挫“;并且
  • 由于挫折事件,合同各方停止承担履行其该合同下的义务,合同受到“挫败“。

该法案下用于测试合同是否受挫的要求非常高,因为它要求要么合同履行变得不可能,或者挫折事件使得履行合同将导致合同履行结果与合同各方在签订协议时的预期完全不同,事实上就是无法继续履行合同。

在实践中,想申请合同挫败非常不易。但尽管这么说,因为新冠疫情的影响如此广泛,商业经营和供应链都被涉及,所以仍然值得考虑这个方案。

违反合同规定呢?

在既未规定不可抗力又无法申请合同受挫的情况下,许多公司都有可能会违反合同,在这种情况下,你应该考虑以下内容:

  • 违反合同的后果是否严重?是否会给予另一方终止合同的权利?合同本身是否有关违约后果的任何规定?
  • 合同是否包含“争议解决”、“仲裁”或类似条款,以及这些条款的影响;并且
  • 有无可能采取行动来减轻或使得该违反给合同其他方带来的损失降到最低?是否可能与合同其他方共同行动来限制损失?

现在可以采取的措施

与其坐等不可抗力生效或申请合同受挫,我们建议主动就新冠疫情对业务及合作的影响开始与供应商和客户进行沟通和讨论。也许能与对方就合同进行重新协商,或者同意延期履行合同。但请注意,一般情况下只有书面约定的这种变更方有效。

你还应该考虑行使不可抗力可能给你带来的长期影响。在疫情结束时,你会希望供应商和客户都仍然情况良好并且仍然愿与你合作。

所以更好的办法应该是把合同用作讨价还价的工具,但并不真正使用那些特别条款。换句话说,争取讨论降低/改变你的合同义务而不是完全拒绝履行合同。

你可能还会发现你可以部分履行合同义务,这时你就需要根据每个合同的情况分别考虑如下几个选择的优劣:

  • 部分履行合同义务;
  • 履行那些最有益的部分;和/或
  • 履行那些最有可能导致被起诉的部分合同义务。

在衡量上述第三项的法律风险时有必要寻求法律帮助,但第一和二项基本是商业决定。

还有一点,如果在之后几个月里再签合同,要考虑在纳入不可抗力时,明确加上新冠这一不可抗因素。

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